Desde el Apolo 11, Australia vuelve hoy a ser el centro de atención

Alrededor de 650 millones de espectadores en todo el mundo vieron al astronauta Neil Armstrong, casi simultáneamente, descender las escaleras del módulo de aterrizaje Eagle de la misión Apolo 11, aterrizar finalmente en el polvoriento suelo lunar y pronunciar su legendaria frase “un pequeño paso del hombre, un gran salto de la humanidad”. “, entre el 19 y 20 de julio de 1969.
Pero poco se habla de la gran proeza de la transmisión propiamente dicha en las efemérides de la proeza humana del viaje tripulado a la Luna y con un exitoso regreso a la Tierra, proeza científico-tecnológica que se venía gestando desde el intermitente “bip bip”. transmitido a la Tierra por el primer satélite artificial en órbita, el Sputnik 1, en 1957, una docena de años antes del primer alunizaje tripulado.
Las redes para la retransmisión remota de microondas de imágenes de televisión ya se habían desarrollado en la superficie de la Tierra (otra enorme hazaña de la tecnología desarrollada por el hombre). Después del Sputnik, el entorno espacial terrestre ya estaba repleto de tantos satélites artificiales que permitían cubrir con señales electromagnéticas las regiones antípodas del planeta… Pero ¿desde la Luna, a 384.400 kilómetros?
Las redes de repetidores eran simplemente torres, con placas de pocos metros de diámetro, algunas de las cuales recuperaban señales electromagnéticas debilitadas por la distancia y otras las reenviaban repotenciadas hacia otros repetidores.
El módulo Eagle llevaba una cámara de televisión en blanco y negro Westinghouse. Las imágenes y el sonido serían transmitidos al suelo por una antena en forma de paraguas de poco más de un metro y medio de diámetro, revestida con kilómetros de fino alambre de oro.
Las señales de imagen y sonido de la Luna, a 384,4 kilómetros de distancia, requerían de una enorme antena receptora para captar las señales que llegaban ya debilitadas, un plato gigante. Poco se sabe que fueron los radiotelescopios de investigación radioastronómica los que cumplieron la función de repetidores de microondas, el del Observatorio Goldstone, en California, y el Observatorio Parkes, en Australia; 70 y 64 metros de diámetro respectivamente.
Aldrin y Armstrong estaban quemando los frijoles por salir a trabajar en la Luna y adelantaron la agenda. El cambio de planes provocó que el ángulo de disparo de las señales de audio y vídeo de la Luna dejara al Observatorio Parkes como única antena receptora. Un repentino corte de energía en la zona del observatorio Parkes casi impidió que 650 millones de terrícolas vieran en vivo y en blanco y negro la legendaria hazaña de la primera huella humana en la Luna.
Hay una película muy entretenida, The Dish, filmada en el año 2000, que cuenta cómo hicieron los radioastrónomos para restablecer la recepción y retransmisión de imágenes y sonido de la misión Apolo 11 y se pudo grabar la histórica transmisión extraterrestre.
La Agencia Espacial Australiana vuelve a ser el centro de atención hoy. Junto con la Agencia Espacial Europea (ESA), ha comenzado la construcción de una cuarta antena de espacio profundo que ayudará a aumentar las comunicaciones y descargar datos para misiones que exploran el Sistema Solar, el Universo, así como alertar en la protección de la Tierra contra la radiación solar. radiación y asteroides amenazantes.
Esta estación terrestre estará ubicada en New Norcia, al norte de Perth, en Australia. Las tres antenas de espacio profundo que existen conforman una red global de estaciones de seguimiento de la ESA, ubicadas en España, Argentina y la propia Australia, a 120 grados de longitud entre sí.
Con ellos, las misiones espaciales se cubren continuamente en casi cualquier lugar del Sistema Solar. Esta cuarta antena, de 35 metros de diámetro, satisfará la creciente demanda de ancho de banda de comunicaciones, mientras la ESA lanza nuevas misiones de seguridad espacial y espacio profundo.
(Fuente: ESA, 16/06/22)

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*Comunicadora científica y periodista UNAM

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